在上个世纪的前半个世纪中,大量的电气化设备取代了传统的人工设备并为人们创造出了大量的财富。 在当时,因为电气化是一种全新的词语,所以在人们描述这些新颖的小工具时,限定术语“电动”是一个重要的区别。 然而,随着人们生活中的每一个设备均应用了电气化技术,“电动”这个形容词最终被抛弃了。而这种变化似乎也将发生在软件领域中。

如今,SaaS(Software as a Service)这一词语的逐渐没落,而人们也开始将眼光回归到“软件”上面。一个典型的案例,就是Salesforce将对于它“没有软件”的口号也解释为“没有传统软件,只有云软件”。

所以,这就说明,“你并不是一家SaaS公司,你是一家软件公司。你不是SaaS投资者,你是软件投资者。你不是SaaS企业家,你是软件企业家”。 不过,在软件的发展中,SaaS始终显然被更多人所接受,让它回归到“软件”本身的含义仍需一定时日。

从软件、AS再到SaaS

在2000年代早期时,大量的软件创业公司都被称作为应用服务供应商(ASP)。当时,创业者们不得不耗费大量的精力向那些持有怀疑态度的客户解释,其实基于订阅模式的租用比直接购买软件更加具有意义和价值。而现在,除了少数个例外,很少有人会再去购买那些本地软件。当然,我们也必须承认,将公司的系统完全迁入云端是一个艰难的过程。

当年,ExpertCity(远程桌面服务公司,代表产品为GoToMeeting等,后被Citirx收购)曾与Siebel举行过一次会议,探讨是否可以通过Siebel将ExpertCity的GoToAssio屏幕共享技术卖给客户。然而,Siebel方面十分傲慢的拒绝了ExpertCity团队的云方案。一位Siebel高管还对此嘲笑到,“我们的客户永远都不会允许软件通过他们的防火墙来交付!如果软件不能够放在我们客户的服务器上,我们根本不会卖它”。

数年后,当ExperCity推出GoToMeeting时,ASP这个术语已经被SaaS所取代,而订阅性的软件模式也已经牢牢根植于供应商与客户的心中。之后,曾被Siebel嘲笑过的ExpertCity团队也以一个十分可观的价格将公司及其整个GoTo系列产品卖与了Cirtix。

从垂直化软件到移动优先软件,僵化的术语:SaaS

在SaaS出现后的十余年中,随着成千上万的创业公司及他们的垂直化产品的出现,Siebel的本地软件已经被完全取代,再也不复当年之勇。虽然大量的创业公司均不断地进行投资,以开拓全新的垂直市场,但现在很少有软件公司会与那些传统的“盒装”软件公司进行正面竞争。相反,很多软件创业公司会与那些Web1.0时代面向桌面端的巨头公司进行竞争,尽管后者也提供了云端的服务,但他们的用户体验不佳,特别是在于移动设备上。

但即便如此,人们也并没有将这一批的新兴公司成为“更好的GUI软件”或“移动优先”创业公司。相反,在这个SaaS已经过于“泛滥”的时代,我们仍然将各种类型的软件创业公司称之为“SaaS公司”。

垂直化AI将是软件的下一步

对于大量的创业公司来说,AI的垂直化应用应该是一个充满了机遇的蓝海市场。Wait But Why网站创始人及TED演讲者Tim Urban在博客里对此就进行了详细的描述,根据他的说法,目前我们所利用的AI是仅仅在某一特定事物上等于或超过人类智能/效率的机器智能。他列举了一系列的案例,比如自动驾车的汽车、像Siri、Pandora和Waze这样的复杂移动应用以及垃圾邮件的过滤器等。

但Urban进一步提到,AI最终将从垂直化的狭义智能转变真正的“通用人工智能(AGI)”,这指的是会出现一台与人类一样聪明的计算机,它可以完成目前所有人类智能级的任务。

不过,尽管人们在于AI领域的进展很快,但离实现这种通用人工智能还需要较少的一段时间,这也为创业者们留下了大量的空间去创造价值,他们可以推出不同类型的垂直化AI方案以满足客户的需求。就像1980年代时,在第一批手工流程计算机化国城中工程师所做的那样。

正如最终人们不再把吹风机定性为“电动”一样,汽车行业也出现类型的演变。很快,人们就不再会将汽车描述为“电动”,因为再去对石油与电动汽车进行区别不再具有意义。而或许,到了那时,我们也会停止将软件视作是SaaS。

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