AI领域在历经疯狂吸金、创企喷薄、AI上升至国家战略后,2017年迎来它的高光时刻。据北京清华大学发布的《中国人工智能发展报告2018》显示,2017年全球人工智能投融资总规模达395亿美元,融资事件1208笔,其中中国的投融资总额达到277.1亿美元,融资事件369笔,分别占全球的70%和31%。

随着资本与企业蜂拥而至,AI除技术外的另一面也被拿至“放大镜”下。比如,李彦宏在今年人工智能大会上关注了AI平等获取的问题;马化腾四问人工智能,其中一问关于AI能否让尽可能多的人使用,共享技术红利,避免技术鸿沟;此前,甚至给人感觉除手机AI芯片外,在AI领域声量较小的华为,实际上他们云业务总裁郑叶来也曾提过普惠AI的概念。

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实现AI普惠至少得先跨过开发难关

如果能实现华为说的普惠,或者谷歌说的AI民主化,自然再好不过。想象一下,过去工程勘测全仰仗人力,现在只用拍照即可完成自动评估,大幅提升效率;还有如在保险、财务等领域,车辆定损、发票验证等皆可由AI处理。未来,重复、机械等工作被机器代理,人类可腾手做更具创造力的事,发挥自我价值。

但真正落地普惠AI并非易事,问题的关节点在于开发者实际部署需求与环境条件不尽匹配。比如开发者希望用谷歌TPU芯片加速神经网络运算,但因为谷歌或许是为了提升它的公有云份额,选择了芯片搭配谷歌云售卖的商业模式,对意图部署私有环境的企业不甚友好。另外,即便谷歌推出了针对边缘、终端的Edge TPU,但它难提供足够的算力支撑类智慧城市等项目。而英伟达GPU的问题则是不涉及端侧。

因此,在落地实际AI应用时,因为现实条件没提供良好的工具,跨端AI应用开发的技术、时间和成本门槛被提高,开发者如果需要跨端迁移,还得做多次迁移、重构及调优。

从云到端统一开发框架+AI芯片可行否?

前段时间,外媒the information报道,微软或将在中国的数据中心使用华为AI芯片,华为对此没有置评。现在是此前该媒体曝光的华为“达芬奇计划”的后续,据当时报道称,华为将让公司所有产品和业务均融入AI技术,且华为正在为云服务器研发专用AI加速芯片。

目前有关达芬奇计划,36氪获悉了更确切的消息。华为云将在10月推出从端到云的统一AI开发框架,据知情人士称,华为投入了很大的研发力量,但因为云端与手机部署环境差距相当大,华为想让开发者无需做太多迁移的统一框架,直到9月初才基本完成。此外,还有the information曝光的AI服务器芯片也是达芬奇计划的一部分。

上述知情者向36氪透露,华为内部已动用大量公司资源测试即将推出的新品,华为轮值董事长徐直军都亲自挂帅。据称,这是近几年华为投入规模最大的项目。

事实上,无巨头不芯片已成为近年中国互联网巨头的写照,如马云专门为新成立的半导体公司赐名“平头哥”,百度7月发布了云端AI芯片昆仑,寒武纪5月推出首款云端智能芯片Cambricon MLU100。相较而言,华为主要做的是手机AI芯片,去年它发布了手机AI芯片麒麟970,号称世界首款手机AI芯片。不过,之前华为还有海思芯片十多年的开发积累。

因此,当华为要将它的业务范围扩展至云端AI芯片时,它有具备如此行动的基础,但问题是这也意味着华为需直面挑战芯片巨头英伟达。中国是英伟达全球第二大市场,英伟达芯片基本垄断全球数据中心,阿里、腾讯、百度都是它的用户。而让英伟达牢牢把持芯片领域高市占率的原因,是除了芯片外,还有它主导的软件框架和工具一起整体构成英伟达生态。

而华为此番即将推出整套AI开发的平台、软硬件和工具,实则也是想构建自家生态。且华为结合自身优势,找到与谷歌和英伟达差异化竞争的关节点和为解决现存AI开发痛点而来,是在下一盘更大的棋:华为有芯片、公有云和私有云、边缘端硬件和手机,本身就适合孕育全栈智能架构,何况在模式上,华为采用“谷歌+英伟达”模式,提供板卡及服务,能多给用户留可选余地。

机遇与挑战并存

事实上,在华为云此番即将宣布新品前,距离云业务部门Cloud BU升格为一级部门也才过一年多的时间。目前,云业务营收没单列在华为的财报中,不过华为公司轮值董事长胡厚崑曾向外透露,2017年华为云业务用户数增长了三倍。

在不久前Forrester发布的中国公有云市场报告中,华为云已经进入了领导者象限,可见成长之快。但实际上除阿里云外,其它公有云还未成气候,华为云还有赶超的时间窗口。华为云凭借“谷歌+英伟达”模式的玩法,或能帮助它在较短时间内突围。但同样华为势必面料诸多挑战,例如,如何吸引更多开发者参与自身生态建立的问题就很现实。

华为云BU总裁郑叶来2017年底接受第一财经采访时曾表态说,云市场的第二场竞争刚刚开始。然而,竞争尽头AI普惠的愿望非一朝一夕可实现,对华为而言,10月的HC大会将是它的新起点。

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