依图推“芯”,中国AI独角兽迅猛生长5月9日,依图发布了专为计算机视觉领域分析任务打造的芯片依图questcore™。这枚从2017年开始研发的芯片,是全球首款深度学习云端定制SoC芯片,实现了从设计到制造的全面国产化,展示了国内原本算法领域的头部AI企业在硬件领域的实力,再次引起了行业对这批AI独角兽的关注。

由于行业的技术门槛高,加上外部舆论对于“人工智能”过度神化的渲染,公众很少能关注到中国AI独角兽的发展——实际上这批从2010年代初陆续成立的AI独角兽们,发展得远比我们想象得迅猛、强健。

5月9日的发布会上,此前一直低调的AI公司依图科技就用一颗“发布即商用”的芯片,向业界秀出中国AI独角兽的“肌肉”。依图科技CEO朱珑在发布会上说:“‘算法即芯片’的时代,芯片和人工智能算法的结合,为我们与世界级的对手竞争,甚至实现弯道超车成为可能。”

依图推“芯”,中国AI独角兽迅猛生长

在摩尔定律已濒临终点时,通过人工智能算法的优化和提升,突破硬件的物理极限,结合世界级的超级算法,垂直整合软硬件的依图正在努力实现在人工智能芯片领域的“弯道超车”。 

根据公开资料介绍,依图questcore™基于拥有自主知识产权的芯片架构,针对依图世界领先算法做了专门优化,同等功耗下,questcore™ 性能是市面现有主流同类产品的2~5倍。 

就在依图发布芯片的前一天,恰好AI独角兽公司旷视科技宣布完成D轮第二阶段(2018年7月宣布获得阿里巴巴及博裕资本D轮6亿美元投资)约7.5亿美元的融资。据业内人士透露,另一家独角兽商汤科技也将会在近期举办发布会。

近期AI独角兽公司圈子显得异常热闹,而无论是从原先的软件能力向硬件能力的延伸发展,还是时常令人惊讶的融资金额,再到近期科创板的集中调研,AI独角兽们已经在水面之下,展开了自己羽翼。

独角兽诞生

其实,依图、商汤…这些在互联网行业之内,恐怕都并不为人所熟知的名字,因为年初科创板上海座谈会的体跟踪,而突然成为了业内关注的焦点。此前,对于非人工智能产业内的人士来说,这些名字的出现,大多伴随着亿元高额融资,令人惊讶不已。

其实,AI独角兽的诞生要追溯到「深度学习」在全球产业界引发震动的2012年。

「深度学习」的概念其实早在几十年前就已经出现、并非什么突破性的技术,直到2012年底,深度学习学派“祖师爷”Geoff Hinton的两名博士生,利用卷积神经网,在著名的图片分类竞赛ImageNet上超越了Google团队,拿了识别结果第一名,瞬间引发整个业界对「深度学习」的巨大关注。

随后,Google、Facebook等行业巨头,纷纷重金引入「深度学习」领域的头部学者,类似于Google斥资5000万美金收购了Geoff Hinton刚刚注册没几个月的公司等案例,迅速将「深度学习」推上了风口浪尖,学术界几个顶尖的「深度学习」项目组成员不少人都被工业界巨头挖走,或在风投的支持下开始自行创业。

5月9日发布芯片的依图科技也在2012年成立;2年后,在香港中文大学任教的汤晓鸥教授扔下教鞭,成立了商汤科技;4年后,AlphaGo大胜李世石,“人工智能”在一夜间家喻户晓。在资本的推动下,人工智能领域成长起数家独角兽, 2011年成立的Face ++,2012年成立的依图,2014年成立的商汤等,如今都是数十亿美金的估值,是当之无愧的独角兽。

而2016、2017年开始,国家政策对人工智能领域的强支持,则又助推了AI独角兽的发展。

2016年的“十三五”规划纲要中,「人工智能」首次被提及。到2017年,《“十三五”国家战略性新兴产业发展规划》、《新一代人工智能发展规划的通知》,就进一步将「人工智能」上升到了国家战略层面,被列入支撑经济社会发展的战略性、基础性和先导性产业范畴。

与此同时,人工智能公司在万众追捧和异常残酷的竞争中开始厮杀与寻求突围。

独角兽突围

依图推“芯”,中国AI独角兽迅猛生长

2019年CB Insights全球AI百强名单

今年初,海外知名风投数据监测机构 CB Insights 发布了 2019 年全球AI百强榜单,国内共有6家公司上榜:旷视、依图、商汤、地平线、第四范式和Momenta。不难注意到,计算机视觉领域的头部企业在这里占据较多篇幅。

这实际映射出,计算机视觉技术在商业落地方面最早获得了突破和发展,计算机视觉技术的头部企业在技术落地、商业化变现方面率先跑出通路,同时商业落地的成果实践又反哺算法技术性能提升。在这些头部企业中,有的做平台,有的深耕行业做垂直领域,不一而足。

其中,从垂直领域技术起家,深耕行业需求精进算法后,再拓展应用场景,做AI全栈技术的企业中,依图科技最为低调也最稳健。

创始人朱珑创业前,曾在卷积神经网算法鼻祖Yann LeCun的实验室担任研究员,联合创始人林晨曦之前则是阿里云的技术总监,是典型的技术派创业。

7年,从安防到医疗、金融、零售,从“算法冠军”到AI全栈,朱珑和依图一步一个脚印,为了实现“将先进的人工智能技术与行业应用相结合,建设更加安全、健康、便利的世界”的愿景,一路前行。

2018年末,依图蝉联全球最具权威性的人脸识别大赛冠军,以识别准确率超过 99%的成绩成为目前全球人脸识别技术的最好的公司。在千万分之一误报下的识别准确率超过 99%”意味着什么?意味机器几乎可以做到在1000万人的规模下准确识别每一个人,而人脑记忆并辨别出100个人的身份都很有可能犯错。这就是机器能够带给人类生活的颠覆性改变。

今年2月,依图和联合广州市妇女儿童医疗中心共同研发的案例被世界顶级医学科研期刊《自然·医学》(Nature Medicine)刊发。《自然》(Nature)作为国际三大顶级科研学术期刊CNS之一,发表论文难度很大,我国整个科学界每年能在上面发表的论文寥寥无几。

在这项应用中,人工智能能像医生一样“思考”。在识别影像的基础上,通过学习病历文本数据中的诊断逻辑,逐步具备病情分析推理能力,更进一步读懂、分析复杂的病例。真正实现了人工智能技术惠及人类。

通过世界极的算法在垂直场景发力的依图,此次推出的芯片及其解决方案也是这一战略的进一步延伸,芯片的推出将强化依图行业垂直整合的布局。

与依图不同,在商汤科技CEO徐立的描述中,商汤的业务策略是“1+1+x”,第一个1指技术,第二个1指产业,最后的x指与各行业伙伴的合作,走的是平台化策略。

而与平台化战略相匹配的是巨额融资,商汤在2018年两个月内完成两轮融资,从2014年诞生至今,商汤科技对外公布了8轮融资,融资总额已超过20亿美元,被业内戏称“融资机器”。

不过无论是走平台策略还是垂直整合路线,毋庸置疑的是人工智能领域的头部企业在商业化落地的路上,都已经找到了自己的方向。

科创板,AI独角兽们的应许之地?

科创板无疑是今年资本市场最大的热点。在中国经济转型中将成为重要助推器的科创板,会成为人工智能独角兽们的盛宴吗?

过去20年,中国资本市场并没有包容类似人工智能等前瞻性以及研发性需求如此之高的企业的体制机制,也因此错过了整整一代互联网企业。而即将到来的科创板,其主要目的就是为了给科创类企业提供实质性的融资渠道,帮助其在产业化道路上解决资本难题。

然而迄今为止,人工智能领域的头部公司都还没有启动登录科创板的实际动作。这就让科创板的调研名单,变得更有想象空间了。

如前文所提到,年初科创板上海座谈会上出现了商汤、依图等头部AI独角兽。而根据科创板《上市推荐指引》,上交所要求,保荐机构优先推荐的三类企业,与这批AI独角兽也高度契合:

一是符合国家战略、突破关键核心技术、市场认可度高的科技创新企业;

二是属于新一代信息技术、高端装备、新材料、新能源、节能环保以及生物医药等高新技术产业和战略性新兴产业的科技创新企业;

三是互联网、大数据云计算、人工智能和制造业深度融合的科技创新企业。

虽然市场纷纷预测,这几家头部AI企业,最有可能出现在科创板的首批名单中。但随着科创板受理企业名单逐渐公布,出乎意料的是,这些头部AI企业至今都并未出现在这些名单当中。

作为目前融资额最高的AI独角兽,商汤科技已经明确表态,表示关于上市目前没有任何具体计划,似乎短期内并无意科创板。同时,商汤团队与港中文大学的渊源和香港政府的紧密联动,也让人对商汤是否会选择港股市场有所遐想。

作为也曾接受过调研的AI独角兽,依图则更为低调,至今没有任何公开表态。

从定位来说,AI独角兽显然是适合科创板的,上科创板也算是对AI独角兽们技术价值的认可;但目前还未正式开启、资金流动性等各方面情况还存在诸多未知数的科创板,对AI独角兽有多大吸引力恐怕就不好说了。

科创板的推出,是国家拉动经济发展的重大战略抉择安排,作为肩负为中国科技创新企业供氧输血重任的科创板,也将成为经济转型的重要抓手。20年来,中国的资本市场几乎错过了整整一代互联网,未来20年,希望科创板不再错过像依图、商汤这样站在全球科技前沿的人工智能企业。

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